Thalidomide: du médicament miracle au désastre médical.

24 février 2021

L'histoire tragique de la thalidomide est l'un des cas les plus tristement célèbres d'un médicament miracle apparent devenu une catastrophe médicale, dont les conséquences dévastatrices sont encore présentes aujourd'hui.

D'où vient la thalidomide?

Le médicament a été lancé pour la première fois en 1957 par la société pharmaceutique allemande Chemie Grünenthal et commercialisé comme sédatif sans barbiturique en vente libre. Peu de temps après sa sortie, il s'est avéré efficace dans le traitement du rhume, de la grippe, des nausées et des nausées matinales chez les femmes enceintes. Cela a donné à la thalidomide sa réputation de «médicament miracle» et a entraîné sa popularité croissante et son utilisation généralisée.

Les médecins de l'époque ne savaient pas que la prescription de thalidomide aux femmes enceintes entraînerait l'une des plus grandes catastrophes médicales de l'histoire moderne. Plus de 10,000 XNUMX bébés nés de mères qui avaient utilisé le médicament ont subi une gamme d'effets graves sur la santé. De plus, un grand nombre de fausses couches auraient également été causées par le médicament.

Comment est-ce arrivé? 

Les médicaments modernes sont soumis à de multiples niveaux de tests de dépistage chez les animaux et des essais cliniques avant d'être approuvés pour usage humain, mais ce type de tests de dépistage rigoureux n'a pas eu lieu au milieu du XXe siècle. 

En conséquence, l'utilisation de la thalidomide a été approuvée en grande partie sur la base des résultats d'un test majeur - le test DL50 (le test de la dose létale 50) - qui mesure la toxicité. Plus précisément, il mesure la rapidité avec laquelle une substance tuera un groupe de 60 à 100 animaux. Les scientifiques ont constaté qu'il était presque impossible de donner aux animaux une dose létale de thalidomide, et à ce titre, la thalidomide était considérée comme sûre pour une utilisation dans une gamme de données démographiques, y compris les femmes enceintes. Cette généralisation tragique a été faite malgré l'absence de tests spécifiques sur ce groupe particulier de personnes. 

Le Dr Frances Oldham Kelsey, le pharmacologue de la FDA responsable de l'approbation des licences de médicaments aux États-Unis, a rejeté la demande d'utilisation et de distribution de la thalidomide à travers les États-Unis. Elle avait des inquiétudes concernant les rapports de neuropathie périphérique chez les personnes prenant le médicament, ainsi que ses effets potentiels sur le fœtus étant donné le manque de tests. En raison de la décision du Dr Kelsey, les États-Unis n'ont pas été directement impliqués dans la crise de la thalidomide. 

En 1962, l'amendement sur l'efficacité des médicaments a été présenté à la FDA. Cet amendement oblige les sociétés pharmaceutiques à fournir la preuve que leur médicament est efficace et sûr avant l'approbation, et que la publicité sur les médicaments révèle tous les effets secondaires.   

La thalidomide est classée tératogène et provoque des malformations congénitales lorsqu'elle est prise par des femmes enceintes.
La thalidomide est classée tératogène et provoque des malformations congénitales lorsqu'elle est prise par des femmes enceintes. 

Quels sont les effets de la thalidomide sur l'organisme?

La thalidomide affecte plusieurs parties du corps, y compris les membres, la vue, l'ouïe, les organes internes et le cerveau.

Une caractéristique de la thalidomide est la phocomélie des membres supérieurs qui se caractérise par un développement inapproprié des os longs des membres. En conséquence, les mains peuvent être attachées directement aux épaules et les pieds au bassin. Les doigts peuvent également être manquants ou fusionnés.

D'autres effets sur la santé comprennent l'absence ou une malformation de l'oreille externe, ce qui peut entraîner une surdité ou une altération de l'audition. Les effets de la thalidomide sur l'œil comprennent des yeux de petite taille, l'absence de globe oculaire et une mauvaise vision. 

Est-il toujours sécuritaire d'administrer la thalidomide aux femmes enceintes?

Au départ, on pensait que le médicament était nocif pour l'embryon seulement s'il était pris 20 à 37 jours après la conception. Il était considéré comme sûr lorsqu'il était pris avant ou après cette période. Cependant, des études ultérieures ont montré qu'une exposition précoce chez le rat induisait une fausse couche et une exposition tardive entraînait des lésions cérébrales. Par conséquent, malgré les preuves antérieures, il n'y a pas de période sûre pour prendre le médicament pendant la grossesse.  

Arrêt de l'utilisation de la thalidomide

Étant donné que la thalidomide avait une si grande variété d'effets sur les personnes, il a fallu des années aux médecins, aux chercheurs et aux autres professionnels de la santé pour trouver le lien entre tous ces effets et le médicament lui-même. 

En raison de l'usage répandu du médicament - il a été vendu dans 46 pays, sous au moins 37 noms commerciaux différents - il a fallu cinq ans pour faire correspondre les symptômes apparemment sans rapport avec une seule cause. 

Une fois que les effets secondaires dévastateurs ont été révélés, la thalidomide a été retirée des rayons allemands en 1961 et peu de temps après, le Royaume-Uni a emboîté le pas. Malheureusement, le médicament est resté dans les armoires à pharmacie du monde entier sous ses différents noms commerciaux pendant de nombreuses années. 

La thalidomide était vendue sous divers noms commerciaux, notamment Kevadon, Contergan et Thalomid.
La thalidomide était vendue sous divers noms commerciaux, notamment Kevadon, Contergan et Thalomid. 

À quoi sert la thalidomide aujourd'hui?

Malgré son passé controversé, la thalidomide est toujours utilisée aujourd'hui - mais pas pour la même raison ou de la même manière qu'elle était autrefois utilisée. 

Aujourd'hui, le médicament est utilisé pour traiter deux problèmes médicaux majeurs: la lèpre et le myélome multiple, un type de cancer du sang. Ses propriétés anti-inflammatoires le rendent adapté au traitement des lésions cutanées créées par la lèpre. Ses propriétés anti-angiogéniques le rendent efficace pour prévenir la croissance et la métastase des tumeurs cancéreuses. 

Si un médecin décide que la thalidomide est le bon traitement médicamenteux, les patients reçoivent un dossier d'information et sont tenus de signer un formulaire de consentement acceptant les conditions de prise du médicament. Si une femme prend le médicament, elle doit utiliser deux formes de contraception et subir des tests de grossesse réguliers. Si un homme prend de la thalidomide, il doit porter un préservatif pendant les rapports sexuels. 

L'arrêt de la thalidomide en raison de ses effets sur les femmes enceintes n'a malheureusement pas mis fin aux bébés nés avec des problèmes de santé liés à la thalidomide. Au Brésil, où le médicament est utilisé pour traiter la lèpre, pas moins de 1,000 1960 personnes sont nées avec le syndrome de thalidomide depuis que le médicament a été retiré de l'utilisation chez les femmes enceintes dans les années XNUMX. 

Selon Claudia Marques Maximino, présidente de l'Association brésilienne des victimes du syndrome de la thalidomide (ABPST), cela est principalement dû à l'analphabétisme et au manque d'éducation. Un dessin d'une femme enceinte avec une croix apparaît sur les contenants de médicament comme un avertissement de ne pas prendre de thalidomide si elle est enceinte. Malheureusement, certaines personnes ont mal interprété cette image comme signifiant que la drogue aidait à l'avortement. Ces personnes ont pris le médicament pendant la grossesse, dans l'espoir que cela provoquerait une fausse couche et que les naissances par thalidomide se poursuivent au Brésil.

L'histoire de la thalidomide n'est pas nouvelle, et 63 ans après les faits, elle sert toujours de rappel dévastateur de l'importance de tests de dépistage précis et approfondis.

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